Back to the roots: The Cradle of Humankind

De waarde en het belang van geschiedenis vallen niet te ontkennen. Je informeren en nadenken over je oorsprong, je ontwikkeling en je toekomst, kan in diverse musea over de hele wereld. Met moderne technieken probeert men een nieuwe generatie te boeien en in Zuid-Afrika hebben ze die boodschap begrepen. The Cradle of Humankind, combineert kennis, geschiedenis en plezier vlotjes met elkaar.

De locatie van het museum kan misschien wat vreemd lijken, want het ligt in the middle of nowhere. Vanuit zowel Johannesburg als Pretoria doe je er met de auto ongeveer een uur over om er te geraken. Je moet dus praktisch doelbewust naartoe gaan. De officiële naam voor het bezoekerscentrum is Maropeng, een woord dat uit het Setswana komt en zoveel betekent als ‘terugkeren naar onze oorsprong’. Let wel op, soms staat Maropeng langs de weg aangegeven in plaats van The Cradle of Humankind.

Archeologische opgravingen

De afgelegen locatie van het museum is te verklaren door het onderzoek dat hier plaatsvond. In 1935 werden de eerste archeologische ontdekkingen gedaan: enkele fossielen van mensenapen. Daarna werden er doorheen de 20ste eeuw stelselmatig meer kleine ontdekkingen gedaan in omliggende grotten: schedels, tanden en kleine beenderen, maar vanaf het begin van de jaren ’90 doken er grote ontdekkingen op in de buurt. 

Op 13 verschillende sites, zoals onder andere SterkfonteinDrimolen en Gondolin, werden werktuigen en fossielen gevonden. Daarnaast konden archeologen, dankzij de beenderfragmenten van een opgegraven voet, bewijzen dat mensapen rechtop liepen. In navolging van deze ontdekkingen werd de omgeving in 1999 gedoopt tot een UNESCO-werelderfgoedsite. 

Sinds 2005 is de omgeving ook opengesteld voor toeristen, al zijn de zorgvuldige opgravingen en onderzoeken niet gestopt. De grootste missie tot nog toe vond plaats in 2013 toen een team van 6 vrouwen, onder leiding van Lee R. Berger, in de grotten afzakten en met nieuwe apparatuur nieuwe delen van het gangensysteem onderzochten. De spelonken zijn op verschillende plaatsen slechts 18 centimeter breed, maar met hun expertise – en hun lenigheid – konden de vrouwen, op een diepte van 30 meter, meer dan 1.500 menselijke beenderen van 15 individuen bovenhalen. Het was een belangrijke ontdekking want de mensaap die ze aantroffen was nog onbekend en kan helpen om de missing link van Darwin op te lossen. De nieuwe mensaap werd gedoopt Homo Naledi, naar een woord dat zijn oorsprong vindt in de Zuid-Afrikaanse taal Sotho waar het woord naledi ster betekent. 

Voor jong en oud

De expeditie van Berger zijn team krijgt veel aandacht in het museum. De moeilijke werkomstandigheden worden toegelicht en de bevindingen van de expeditie worden keurig getoond aan de hand van foto’s en videomateriaal. Natuurlijk tonen ze ook een groot gedeelte van hun ontdekkingen, en veel daarvan komen uit videoreportages en documentaires van National Geographic. Zo kan je een reconstructie van het skelet van de Homo Naledi aanschouwen. Aan het onderzoek hebben vele vooraanstaande wetenschappers samengewerkt, waardoor je een gedetailleerd verslag krijgt van de vondsten en het onderzoek. oor zij die willen: je kan ook een stukje afdalen in de grotten op 12 kilometer van het museum.

Na het eerste gedeelte over de expeditie dalen we af op een hellend draaiend vlak dat tevens dienstdoet als tijdlijn van de evolutie. Welke mensaap leefde wanneer en hoe staat de geschiedenis van de mensheid in verhouding met het leven op aarde. Het is een ingenieuze manier om met geschiedenis om te gaan en naar een ander gedeelte van het museum te geraken. Als toemaatje word je getrakteerd op een amusementsparkattractie, zoals de Radja River in Walibi. Met een typerende ronde boot ga je door een rustige, wildwaterbaan, die je – in een afgesloten gedeelte van het museum – langs de vier elementen brengt: water, vuur, wind en aarde.

Naadloos kom je zo terecht in een nieuw gedeelte: een ware speeltuin voor het hele gezin. Op een interactieve manier leer je de verschillen kennen tussen de mens van vandaag en zijn prehistorische voorvaders. Daarnaast legt het museum de klemtoon op de mogelijkheden van de mens en wordt je over gevarieerde dingen als elektriciteit, taal, technologie op een laagdrempelige, interactieve manier geïnformeerd. Je voelt je als het ware in een soort van TechnopolisThe Cradle of Humankind is dan ook een perfecte schooluitstap voor kinderen van 8-12 jaar, maar iedereen kan een fijne tijd in het museum beleven, want een volwassene vindt het ook nog eens fijn om zich een kind te voelen.

Ten slotte kijkt het museum ook naar de toekomst en kaart het de problemen aan waar de mensheid mee geconfronteerd zal worden, of problemen waar vandaag aan gewerkt moet worden. Aan de ene kant zullen overbevolking, waterschaarste en onze ecologische voetafdruk een (negatieve) impact hebben op onze planeet. En aan de andere kant moet de mens ook problemen als armoede en analfabetisme oplossen. Het museum probeert de bezoekers dus bewust te maken en met een paar levenslessen naar huis te laten gaan.

Een museum in buitenlucht

Het bezoekerscentrum bevindt zich dan wel in een grote tumulus of grafheuvel, de omgeving errond is ook de moeite waard. Aan de achterzijde van het gebouw zijn er meerdere plaatsen om de prachtige omgeving te aanschouwen, en bovenop de grafheuvel vind je veruit het beste uitzicht. Bescheiden zijn ze hier niet, want het panoramisch uitkijkpunt word omschreven als ‘het mooiste uitzicht in Gauteng’. Blijf wel op de paden, want vele borden waarschuwen voor de aanwezigheid van slangen.

Naast de parking staat een prachtig monument dat misschien wel het hoogtepunt is van het hele bezoek. Het kunstwerk ‘The Long March to Freedom’ geeft, aan de hand van 100 bronzen beelden een kijk op de personen die zich ingezet hebben in de strijd voor een vrij en democratisch Zuid-Afrika. Voor ons is het een lange rij aan nobele onbekenden, al duiken er hier en daar toch een aantal bekende gezichten op. Usual suspects als Nelson Mandela, Oliver Tambo en Sol Plaatje staan ertussen, maar ook niet-Zuid-Afrikanen als Fidel Castro, Haile Selassie, Mahatma Gandhi en Martin Luther King‘wandelen’ mee. Geleidelijk aan willen ze de 100 beelden uitbreiden naar 400 beelden. Voor ons zou dat alleen al een reden zijn om The Cradle Of Humankind opnieuw te bezoeken.

Wegens een gebrek aan gekwalificeerde kunstenaars, heeft men leken opgeleid om mee te helpen om het huzarenstukje te construeren. Dankzij hun mentors zijn deze leken nu experten op het vlak van brons en brengen ze ondertussen hun eigen kunstwerken op de markt. In totaal werkten 35 kunstenaars mee om de eerste 100 beelden vorm te geven.

DSC00234 - klein
DSC00237

Een ritje naar Maropeng duurt vanuit zowel Pretoria als Johannesburg een uur. Je kan je bezoek combineren met enkele interessante zaken onderweg. Zo zijn er aan de Hartbeespoortdam veel toeristische mogelijkheden, maar The Cradle of Humankind kan ook een tussenstop naar Pilanesberg of het Askari Game Reserve zijn. Bovendien zijn er nog verschillende sanctuaries in de buurt waar je dieren van dichtbij kunt bekijken. Olifanten en apen, maar ook neushoorns en leeuwen leven in de buurt in veilige opvangcentra.

Een bezoek aan Maropeng bedraagt R 120 voor een volwassene en R 65 voor een kind tot 14 jaar. Mocht je ook de Sterkfonteingrotten willen bezoeken, dan betaal je voor die combinatie R 190 voor een volwassene, en R 125 voor kinderen; de kleinsten tot 4 jaar mogen bij beide attracties gratis naar binnen.

Geef een reactie

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *